Une visite à Downe, la maison de Charles Darwin « Down House »

Une visite à Downe, la maison de Charles Darwin « Down House »

Lors de quelques jours à Londres pour compléter des recherches dans le cadre de mes travaux sur l’adaptabilité humaine ainsi que de ma prochaine Bande dessinée « Charles Darwin » – à paraître en deux tomes en mars et octobre 2016 (avec Fabio Bono au dessin)-, je me suis rendu à Downe village, dans la maison de Charles Darwin Down House. Il passa dans ce village les 40 dernières années de sa vie et y réalisa un énorme travail de recherche pour développer ses théories.

Down village, l'église

Downe village, l’église

Le voyage en vaut vraiment la peine et prend peu de temps depuis Londres (cf ci-dessous) : En moins d’une heure vous voilà dans un très charmant village campagnard du grand sud de Londres. Un véritable dépaysement qui fait plaisir. Avec sa petite église et ses trois pubs caractéristiques (dont le George et Dragon très évocateur), entouré d’une belle campagne vallonnées, le village est calme et très agréable.
En quelques minutes de marche, vous vous retrouver en pleine campagne devant l’entrée de ce qui fut la maison de la famille de Charles Darwin, aujourd’hui un musée qui lui est consacré, après avoir été au début du XXe siècle une école pour fille. La maison est aujourd’hui possédée par English Heritage.

Christian sous la véranda de la maison de Darwin

Christian sous la véranda de la maison de Darwin

La maison et les vastes jardins ont été conservés dans l’état identique à l’époque de Darwin, qui vécut là de 1842 jusqu’à sa mort le 19 avril 1882 avec sa femme Emma (ex Wedgwood) et ses sept enfants.
Le premier étage est un petit musée très bien fait présentant le voyage du Beagle et les travaux de Darwin alors que le rez-de-chaussée correspond aux pièces telles qu’elles l’étaient à l’époque de Darwin, avec les objets originaux pour la plupart : son bureau, salle à manger, salon de détente ou salle de billard permettent de se représenter un peu mieux la vie de ce chercheur qui quittait peu sa maison et son village.
Mais le plus intéressant est peut-être la vaste propriété où se trouve la serre, les jardins et laboratoires où Darwin passa des années à étudier plantes et animaux afin de développer et préciser, par de lentes observations, sa théorie de l’évolution par la sélection naturelle.
Si cela fait des années que je travaille autour de la vie et des théories de Darwin, cette visite m’a cependant appris beaucoup et permis de comprendre bien mieux la vie de ce chercheur hors norme. Et en premier lieu sa méticulosité et organisation de travail, qui transparaît dans chaque pièce, chaque partie des jardins, chaque livre de notes, dont il avait rempli au final plusieurs centaines.

Jardin et serre où travaillait Darwin

Jardin et serre où travaillait Darwin

Je ne peux que chaudement recommander cette visite, tant pour la maison « Down House » que pour le village en lui-même, à tous ceux qui s’intéresse à la vie de Darwin et à ses travaux, et même aux autres, car on y apprend beaucoup. Et peut-être plus encore à ceux qui douteraient de ses conclusions, permettant encore aujourd’hui au créationnisme de se répandre, à l’obscurantisme de faire son œuvre où blanc et noir ne permettent aucune nuance : L’argument phare de beaucoup de septique que j’ai eu l’occasion de lire au cours de mes travaux est que Darwin n’aurait été en réalité qu’un riche oisif qui se serait offert une belle croisière de cinq ans à bord du Beagle avant de se retirer pour couler des jours heureux en campagne, lançant sa théorie par provocation sans avoir travailler pour l’étayer. Une simple visite dans cette maison, devant ses travaux et ses carnets de notes, permettront d’invalider cette idée.

Pour se rendre à Down House :
Train de gare Victoria à Bromley South, direct plusieurs fois par heure -20min)
A Bromley South, devant la gare, bus No 146 jusqu’à Downe (encore 20 min). Attention, il n’y en a qu’un par heure à l’aller comme au retour.
Puis 500 mètres de marche en suivant les panneaux bien indiqué… et si jamais, tout le monde connait dans le village et à l’habitude d’aider les visiteurs.
Et pour attendre le bus au retour, délicieux Fish and Ships au George and Dragons, à 5£ les vendredis.

A voir :

Site Internet du village de down
Site Internet de Downe House
Site Internet de English Heritage qui gère le site.

Portrait de Darwin une année avant son décès.

Portrait de Darwin une année avant son décès.

Sandy Walk, où marchait Darwin pour se détendre

Sandy Walk, où marchait Darwin pour se détendre

Le Pub George and Dragon dans le village

Le Pub George and Dragon dans le village

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